Javascript odd StackOverflow error

I was wondering about the working of parentheses in Javascript, so I wrote this code to test:

((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((((
4+4
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Which consists in:

( x1174
4+4
) x1174

I tested the code above on Google Chrome 20 (Win64), and it gives me the right answer (8).

But if I try the same code, but with 1175 parentheses (on both sides), I get a stackoverflow error.

You can check this code in JSFiddle (Note: in JSFiddle it stops working with 1178 parentheses)

So, my questions are:

  • Why does it happen?
  • Why does it stop working with 1178 parentheses on JSFiddle but with only 1175 on my blank page?
  • Does this error depend of the page/browser/os?

Answers:

Answer

Often languages are parsed by code designed along a pattern called recursive descent. I don't know for sure that that's the case here, but certainly the "stack overflow" error is a big piece of evidence.

The idea is that to parse an expression, you approach the syntax by looking at what an expression can be. A parenthesized expression is like an "expression within an expression". Thus, for a parser to systematically parse some expression in code it's seeing for the first time (which, for a parser, is its eternal fate), a left parenthesis means "ok - hold on to what you're doing (on the stack), and go start from the beginning of what an expression can possibly be and parse a fresh, complete expression, and come back when you see the matching close paren".

Thus, a string of a thousand or more parenthesis triggers an equivalent cascade of that same activity: put what we've got on a shelf; dive in and get a sub-expression, and then resume when we know what it looks like.

Now this is not the only way to parse something, it should be noted. There are many ways. I personally am a huge fan of recursive descent parsing, but there's nothing particularly special about it (except that I think it'll someday result in me seeing a real unicorn).

Answer

The behavior is different in different browsers because they have different implementations of Javascript. The language doesn't specify how something like this should fail, so each implementation fails in a different way.

The difference between JSFiddle and your blank page is because JSFiddle itself uses a few stack frames to establish the environment in which to run your code.

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